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Chimie d’un empire: la dernière impératrice romaine

Chimie d’un empire: la dernière impératrice romaine

Médaillon du Ve siècle illustrant ce qui est peut-être le seul portrait de Galla Placidia (388-450 ap. J.-C.), le dernier (et la seule) impératrice romaine occidentale. L’inscription indique « Domina Nostra, Galla Placidia, Pia, Félix, Augusta », ce qui signifie « Notre-Dame, Galla Placidia, Pieuse, bénie et vénérable ». Contemporain de personnalités telles que saint Augustin, saint Patrick, Attila le Hun et peut-être le roi Arthur, Placidia eut la rare chance de pouvoir faire quelque chose que les empereurs romains n’auraient jamais pu faire; faire passer l’Empire à la prochaine étape qui devait être, inévitablement, sa disparition.

Alors que je préparais cet essai sur l’impératrice Galla Placidia, je me suis retrouvé en train de donner un exposé impromptu sur le sujet à mes étudiants en chimie lors de la dernière leçon précédant Noël. Plus tard, j’ai pensé que je pourrais écrire mon essai sous la forme de cet exposé. Donc, le voici. Il est beaucoup plus développé par rapport à ce que j’ai dit à mes étudiants à cette occasion, mais il en reste l’essentiel. J’ai ajouté des titres et des chiffres.

Introduction: la chimie d’un empire

Je pense qu’il n’y aura pas de conférence en chimie, aujourd’hui. Nous sommes proches de Noël, vous n’êtes que quelques-uns et il est donc préférable d’éviter une conférence longue et ennuyeuse. nous l’aurons après la pause pour les vacances. Donc, nous pourrions simplement partir pour un café mais, peut-être, nous pourrions utiliser ce temps que nous avons d’une manière différente. Vous savez, il y a un sujet sur lequel je travaille quand j’ai du temps libre: l’histoire romaine. Donc, je pensais qu’au lieu de vous donner une conférence en chimie, je pourrais vous en parler. Comment voudriez-vous entendre l’histoire d’une princesse romaine qui a épousé un roi barbare puis est devenue impératrice de Rome?

Maintenant, je vois sur vos visages que – oui – vous voudriez qu’on vous raconte cette histoire! Mais notez que c’est peut-être un sujet qui n’est pas si éloigné de la chimie qu’on pourrait le penser. Vous voyez, les civilisations peuvent être considérées comme des réactions chimiques énormes et vous savez que les réactions chimiques ont tendance à s’éclairer puis à s’affaiblir; c’est ce que nous appelons la « cinétique chimique », vous l’avez étudiée. La même chose arrive pour les empires; ils ont tendance à s’enflammer puis à disparaître; c’est ce qui est arrivé à l’empire romain, comme vous le savez. Ainsi, les civilisations et les réactions chimiques peuvent être étudiées en utilisant des méthodes similaires; c’est un domaine de la science qui s’appelle « dynamique du système ». En un sens, il y a des forces qui poussent les gens à faire des choses comme il y a des forces qui poussent les molécules à réagir. En chimie, nous appelons ces forces «potentiels chimiques», nous pourrions utiliser le terme «destin» ou «karma» chez les gens, ou quelque chose du genre. Mais peut-être que la différence n’est pas si grande.

Mais ne vous inquiétez pas des équations. J’ai dit qu’aujourd’hui j’allais vous raconter une histoire, et je vais le faire. C’est l’histoire de Galla Placidia; née princesse romaine, puis reine des Goths, et finalement Impératrice de Rome. C’est une belle histoire d’amour, de sexe et de guerre. Alors commençons!

La chute de rome

Maintenant, je vous demande de fermer les yeux et d’oublier un instant où vous êtes. Oubliez que vous êtes dans une salle de classe, oubliez que vous êtes des étudiants en chimie, oubliez que vous vivez au 21ème siècle. Essayez d’imaginer quelque chose qui existait dans le passé: la Rome antique dans les premières années du Ve siècle de notre ère, il y a quinze cents ans.

Oui, Rome, la ville éternelle, le centre du monde, le berceau de la civilisation, le lieu où tous les chemins mènent. Au début du Ve siècle, Rome est toujours la plus grande ville d’Europe. la capitale de l’empire romain occidental. Pensez à la ville comme s’étendant sur ses sept collines; entouré par les énormes murs d’Aurélien, plein de palais en marbre, marchés, amphithéâtres, jardins et fontaines. Le Sénat romain siège toujours à la Curia et les gladiateurs se battent encore dans les arènes, comme ils le font depuis des siècles.

Mais avec le 5ème siècle, les choses ont beaucoup changé pour l’Empire. Les anciennes armées victorieuses sont parties; l’empereur lui-même n’habite même plus à Rome. Il séjourne dans la petite ville de Ravenne, protégée par les marais qui l’entourent. Et, en 410 après JC, Rome est en état de siège.

Imaginez que: hors des murs de Rome, il y a une nation entière: hommes, femmes, enfants, chevaux et bétail. Des dizaines de milliers de personnes qui ont marché depuis le nord: les Wisigoths. Ils sont dirigés par leur roi, Alaric, et ils assiègent maintenant Rome. Alors que l’empereur, Honorius, se cache à Ravenne, la seule barrière qui empêche les barbares de rester en dehors de la ville est le cercle des anciennes murailles auréliennes. Mais cela ne peut pas durer éternellement. Sans une armée pour défendre les murs, l’issue du siège ne pourrait en être qu’un. En août 410, les barbares ont fait irruption et ont limogé Rome. L’histoire a rappelé cette date: la ville la plus puissante du monde, la ville «éternelle», était tombée. Le choc généré par l’événement a résonné pendant des siècles. Entre autres choses, il a inspiré la « Cité de Dieu » d’Augustin encore bien connue aujourd’hui.

Maintenant, comment était-ce que la plus grande ville du monde, la ville éternelle, avait été prise et pillée par un groupe de barbares? Ce n’était que le point final d’un déclin qui durait depuis des siècles. Vous savez que l’apogée de l’empire romain avait eu lieu à un moment donné au deuxième siècle de notre ère. Après cette période, tout était en descente: guerres civiles, invasions barbares, épidémies, famines, etc. Pas un processus en douceur, bien sûr. Il y avait eu des périodes très difficiles et des périodes au cours desquelles l’Empire semblait en mesure de se relever. Au total, l’Empire d’Occident avait réussi à rester en un seul morceau jusqu’à la fin du IVe siècle. Mais, avec le 5ème siècle, les choses devaient changer et cette fois, l’Empire ne récupérerait jamais vraiment.

Edward Gibbon nous fait un compte rendu particulièrement émouvant de ces événements dans son « Déclin et chute de l’empire romain ». En 405 (peut-être), l’Europe a connu un hiver très froid – si froid qu’il a gelé les eaux du Rhin. Ce fleuve était la frontière orientale de l’Empire depuis des siècles. Cela avait été choisi après la défaite des Romains par les Allemands à Teutoburg, bien avant. Mais quand il a gelé, un grand nombre de barbares sont passés. C’était la fin des fortifications frontalières; les Romains ne pouvaient tout simplement plus les défendre. Les murs ont été abandonnés et laissés à tomber en poussière pour toujours. C’était un changement d’époque; à partir de ce moment-là, les barbares étaient à l’intérieur de l’empire et y resteraient.

Dans la grande tourmente de ces années, un groupe important de barbares se dirigea directement vers Rome. En 406, ils se retrouvèrent au pied des Appennin, dans la ville de Faesulae , par ce que Gibbon appelle « la dernière armée de la République ». Les Romains y avaient rassemblé toutes les forces qu’ils pouvaient rassembler et ils ont réussi à arrêter les barbares. Pris au piège dans une étroite vallée, les Barbares ont presque tous été tués ou faits prisonniers et vendus comme esclaves. Leur roi, Radagaisus, a été capturé et décapité. On se souvient encore de ces événements comme de légendes dans la région où la bataille a eu lieu.

Ce fut une grande victoire pour Rome et en particulier pour le général qui dirigeait l’armée romaine: Flavius ​​Stilicho, magister militum , commandant en chef de toutes les forces impériales. Mais il y avait un problème: les généraux qui ont réussi ne sont jamais aimés des empereurs méfiants. En outre, Stilicho était lui-même un barbare, un vandale, ce qui ne le rendait pas populaire auprès des Romains. Ainsi, peu après la bataille, l’empereur Honorius fit exécuter Stilicho pour trahison. C’était une grosse erreur, une très grosse. vous pourriez dire qu’Honorius s’est tiré une balle dans le pied avec son arbalète. À ce moment-là, l’armée romaine était composée principalement de barbares et, avec leur chef, Stilicho, trahis et tués, la plupart d’entre eux désertés. L’armée a fondu et beaucoup de ceux qui avaient déserté ont rejoint l’armée du roi Alaric. Maintenant, vous pouvez comprendre comment Rome s’est laissée sans défense et qu’elle a fini par tomber aux mains des Barbares.

Galla Placidia: princesse romaine

Ce que je vous ai dit, c’est l’histoire de la chute de Rome telle que nous pouvons la lire dans les textes des chroniqueurs. En réalité, il ne reste que très peu de ces événements en termes de sources contemporaines; la plupart de nos écrits ont été écrits des décennies, voire des siècles, après les événements. Nous devons donc rassembler toutes les sources pour essayer de comprendre ce qui se passait exactement. Et il y a un côté humain dans les événements qui dépasse le fait que Rome était en déclin et qu’elle est finalement tombée. Nous pouvons à peine imaginer quelle était l’atmosphère à Rome pendant les deux années de siège, ce que les gens en ont pensé et comment ils ont vu un événement qui – à n’en pas douter – a dû être trouvé incroyable; réellement impossible. Rome n’avait pas été assiégée depuis mille ans, c’était la plus grande ville du monde connu. Que cela tombe entre les mains d’un petit seigneur barbare, c’était … Allez. Cela ne pouvait tout simplement pas être!

Le problème est que lorsque les gens font face à quelque chose qui ne correspond pas à ce qu’ils pensent que le monde devrait être, ils ont tendance à l’ignorer. S’ils ne peuvent pas, ils peuvent devenir fous. Et les Romains sont devenus fous. Ils ont essayé tout ce à quoi ils pouvaient penser. Ils ont élevé un nouvel empereur, nommé Priscus Attalus, avec tout le faste impliqué dans les circonstances. Mais le roi barbare n’était pas impressionné. Ensuite, ils lui envoyèrent une délégation de sénateurs et ils dirent au roi combien il y avait de Romains. À cela, Alaric répondit solennellement (je suppose) «Plus le foin est épais, plus il est facile à tondre» Maintenant, dites-moi si ce n’est pas le genre de choses dont les légendes sont faites!

À ce stade, les Romains sont vraiment devenus fous. Oui, ils sont devenus fous, bananes, pastèques, peu importe comment vous appelez cette condition. Ils ont commencé à chercher un coupable, un bouc émissaire, à blâmer. Vous vous souvenez bien que l’empereur Honorius avait accusé son général Flavius ​​Stilicho de trahison; c’est-à-dire d’avoir été comploté avec les barbares. C’était déjà un effet de paranoïa déchaînée. Mais, dans la Rome assiégée, la paranoïa a augmenté de quelques crans. Quelqu’un a remarqué que la veuve de Stilicho, Serena, était à Rome. Si son mari avait été un traître, eh bien, elle devait être une traître. Serena était la cousine de l’empereur Honorius, une femme noble de haut rang. Mais lorsque la paranoïa devient la règle, elle génère un mal pur. Serena a été accusée de trahison, condamnée à mort par le Sénat et exécutée en train d’étrangler.

C’est à ce stade que nous avons la première apparition de Galla Placidia dans l’histoire à l’âge adulte. Elle avait environ 20 ans à cette époque. Le chroniqueur Zosimus nous dit que l’exécution de Serena s’est faite « avec le consentement de Galla Placidia ».

Nous avons une petite histoire à raconter, ici. Revenons quelques années en arrière, lorsque le père de Placidia, Théodose 1er, « Le Grand » fut le dernier empereur romain à régner sur les parties orientale et occidentale de l’Empire. Il a eu deux enfants mâles, Arcadius et Honorius, à qui il a laissé l’empire. Arcadius a pris l’Est et Honorius l’Occident. Mais Théodose avait aussi une fille plus jeune, Galla Placidia, qui n’a rien eu. Alors comme maintenant, être une femme n’est pas un atout quand il s’agit d’hériter d’un Empire. Mais Théodose a peut-être compris que ses deux enfants de sexe masculin ne feraient pas de bons empereurs (ce n’était pas le cas) et il a donc gardé Placidia en réserve, en quelque sorte; quelque chose qui s’est avéré être un geste intelligent. Theodosius a laissé Placidia aux soins de son meilleur général, Flavius ​​Stilicho, qui l’a élevée dans son foyer avec sa femme Serena, qui était aussi la nièce de Theodosius.

Ainsi, pendant les années de siège, Placidia était à Rome, probablement chez sa mère adoptive, Serena. Maintenant, nous pouvons à peine imaginer une situation dans laquelle le Sénat décide de condamner à mort le cousin de l’empereur, comme l’était Serena. Mais Placidia était d’un rang encore plus élevé en termes de noblesse. Elle portait le titre de  » puella nobilissima  » . Je pense que vous en savez assez en latin pour traduire cela par « fille la plus noble », ce qui, bien sûr, est l’équivalent de ce que nous appelons aujourd’hui « princesse ». Donc, dans un sens, les sénateurs ont eu froidement l’idée de tuer Serena et ils ont demandé au plus haut gradé de Rome, Placidia, d’assumer la responsabilité de ce qui était en réalité un meurtre légalisé. Et ils lui demandaient de se mettre d’accord sur l’assassinat d’une personne qui était à la fois sa mère adoptive et un parent proche.

Nous ne pouvons évidemment pas dire ce qui se passait dans l’esprit de Placidia à cette époque. Nous ne pouvons même pas être sûrs qu’elle ait approuvé quoi que ce soit. Nous ne connaissons cette histoire que par une phrase écrite par Zosimus, un Grec qui a écrit plus d’un siècle après les événements. Mais, si cela se produisait, ce serait la première décision politique prise par Placidia dans sa vie; quelque chose qui peut nous donner une idée de sa façon de penser. Peut-être a-t-elle simplement craqué sous le stress du moment. Mais elle a peut-être aussi pensé que s’opposer au Sénat n’aurait fait aucune différence. Ils avaient déjà décidé de cette idée folle de tuer Serena. Qu’est-ce qui les arrêterait s’ils devenaient encore plus fous et décidaient de tuer aussi Placidia? Après tout, elle était la fille adoptive de Stilicho; elle aurait aussi pu être une traîtresse. Alors, peut-être que Placidia n’a simplement pas essayé de livrer une bataille qu’elle ne pourrait pas gagner. C’était son style: ne combattez pas l’inévitable. Nous verrons qu’il refera surface plus d’une fois, plus tard. Placidia peut être flexible, s’adapter et prospérer même dans des situations très difficiles.

Avec l’exécution de Serena, on peut imaginer que les Romains s’attendaient à ce que les Wisigoths disparaissent dans un nuage de fumée. Mais, bien sûr, cela n’est pas arrivé. En 410, les Wisigoths ont fait irruption, ils ont saccagé Rome, et pas seulement cela: ils ont pris un très gros prix: Galla Placidia elle-même; puella nobilissima , demi-soeur de l’empereur au pouvoir. Les chroniqueurs ne mentionnent rien comme le fait que Placidia soit traînée loin de son palais, en train de donner des coups de pied et de crier – en fait, ils sont totalement silencieux sur ce point. Cela signifie probablement quelque chose. Nous n’avons pas à penser que Placidia était contente de rejoindre les Barbares mais, encore une fois, elle n’a pas essayé d’éviter l’inévitable. Nous ne pouvons même pas exclure qu’elle se soit sentie plus en sécurité avec les Barbares qu’avec les Sénateurs Romains perfides. Au moins, à notre connaissance, les Wisigoths ont traité Galla Placidia avec tous les honneurs dus à une puella nobilissima , une princesse romaine.

Les Wisigoths ne restèrent à Rome que trois jours. Au fur et à mesure des licenciements, le leur était plutôt doux. Ils ont brûlé et mis à sac quelques bâtiments, mais principalement ils ont saccagé tout ce qu’ils pouvaient trouver d’or et d’argent, puis ils sont partis, en direction du sud, dans l’idée d’atteindre l’Afrique et de s’y installer. Ils prenaient Galla Placidia avec eux. Après un long et lent voyage, ils sont arrivés à la pointe la plus méridionale de la péninsule italienne, mais ils n’ont pas pu se rendre en Afrique car une tempête a détruit les navires qu’ils avaient rassemblés sur la côte. Ensuite, le roi Alaric est mort et la légende veut qu’il ait été enterré sous le lit du fleuve Busento , avec sa part de l’or saccagé à Rome. Un autre événement qui sonne de légende. Les gens recherchent encore cet or, aujourd’hui!

À ce stade, bloqués dans le sud de l’Italie et à court de nourriture, les Wisigoths n’ont d’autre choix que de revenir en arrière et de revenir lentement sur leur route. Ils étaient conduits par leur nouveau roi, Athaulf, demi-frère d’Alaric. Le voyage dans le sud de l’Italie les avait considérablement affaiblis et, à leur arrivée près de Rome, ils ne pouvaient même pas rêver de renverser la ville. Ils ont continué d’avancer et, finalement, ils se sont arrêtés dans le sud de la France, alors largement abandonnés par l’empire romain. Et, en chemin, Placidia épouse Athaulf, peut-être en Italie ou peut-être à Narbonne, en France. C’était en 414, quatre ans après la chute de Rome. Placidia avait environ 25 ans à cette époque.

Le mariage royal

Nous sommes donc arrivés au mariage royal. Je pense que vous visualisez tous Galla Placidia et Athaulf en train de se marier et, en fait, cela devait être quelque chose de spécial. Il était célébré en grande pompe et lors des hautes fêtes romaines. Nous avons même une description des magnifiques cadeaux offerts à Placidia à partir du butin que les Goths avaient capturé à Rome. Le discours de mariage a été prononcé par un sénateur romain, Priscus Attalus, qui avait déjà revendiqué le titre d’empereur. Attale a même chanté une chanson lors du mariage; vous savez, c’était quelque chose: pensez à faire chanter un empereur lors de votre mariage!

Galla Placida, la princesse romaine, prend désormais avec plaisir le titre de «reine des Goths». Je dis «volontiers» car elle n’a jamais renié ce titre plus tard dans la vie, peu importe ce qui lui est arrivé – et nous verrons que beaucoup de choses se sont passées. Mais pourquoi ça? Je veux dire, elle avait déjà le titre de princesse romaine, elle avait de bonnes chances d’épouser un empereur et de devenir impératrice elle-même. Pourquoi voudrait-elle devenir la reine d’une nation barbare? De plus, pensez qu’Athaulf était le frère d’Alaric, le roi qui avait limogé Rome. Si vous pouvez imaginer la fille d’un président américain épousant le frère d’Oussama Ben Laden, eh bien, alors vous pouvez avoir une idée du genre de décision prise par Placidia.

Bien sûr, 1500 ans après l’événement, nous ne pouvons pas dire ce qui s’est passé dans l’esprit de Galla Placidia et nous ne pouvons pas exclure qu’il y ait un élément romantique dans sa décision. Cela soulève la question de savoir si Athaulf était un bel homme, mais nous n’avons aucun portrait de lui. Nous ne savons même pas quel âge il avait au moment de ce mariage. Nous savons qu’il avait déjà été marié, il a eu quatre enfants de sa première épouse, mais nous n’avons aucune idée de ce qui lui est arrivé. Donc, on peut seulement dire que, probablement, il était plus âgé que Placidia, mais c’est à peu près tout. Nous en savons beaucoup plus sur Placida, mais nous n’avons pas non plus de portrait à lui attribuer. Néanmoins, si nous voulons comprendre cette histoire, nous devons comprendre dans notre esprit le visage de ces personnages. Je suis sûr que vous avez « vu » dans votre esprit les deux Placidia et Athaulf – notre esprit est fait de cette façon; nous ne pouvons pas éviter cela.

Alors, à quoi Athaulf et Placidia auraient-ils pu ressembler? À propos d’Athaulf, le fait qu’il soit un roi barbare ne veut pas dire que vous devriez l’imaginer sous le nom d’Arnold Schwarzenegger dans le film «Conan le barbare». Pas du tout, bien sûr! Athaulf n’est sûrement pas allé habillé d’une peau d’ours et avec un casque à cornes sur la tête. Le mieux que nous puissions faire pour le visualiser est de penser au portrait contemporain d’un barbare de haut rang que nous avons: Flavius ​​Stilicho; le général Vandal qui était le père adoptif de Placidia. Nous avons un diptyque en ivoire de lui et de sa femme, Serena, et de leur fils, Eucherius. Dans cette image, Stilicho est représenté comme étant grand et beau; un peu solennel en portant des vêtements romains. Athaulf aurait pu lui ressembler beaucoup: grand, beau et barbu.

Et que dire de Placidia? Eh bien, comme je l’ai dit, nous n’avons pas de portrait d’elle. Nous pourrions essayer de nous faire une idée de son apparence à partir du portrait de Serena, sa cousine. On la montre presque aussi grande que son mari, Stilicho, et en tant que belle et imposante femme – elle devait avoir la quarantaine au moment de la création de ce portrait. Elle porte un lourd collier qui ressemble à une perle. Vous savez, il y a une légende qui dit que Serena a été maudite quand elle a pris le collier d’une statue de la déesse Rhea Sylvia – c’est peut-être juste ce collier. En fait, toute la famille de Stilicho semble avoir été maudite; sa femme et lui sont morts de mort violente, y compris leur fils, Eucherius. Mais c’est une autre histoire. Disons simplement que le portrait de Serena nous dit, au moins, comment Placidia s’habillerait dans des occasions formelles; un vêtement élaboré appelé « Palla ».

Mais nous savons quelque chose sur le visage de Placidia. On peut le voir dans certaines pièces frappées au cours de son règne ultérieur en tant qu’impératrice. Le problème est que ces portraits ne sont pas censés être réalistes. C’est le même problème que nous avons avec Cléopâtre, la reine égyptienne. Nous avons tendance à penser que Cléopâtre est une très belle femme, mais nous n’avons pas de portrait que nous puissions lui attribuer à coup sûr. Alors, regardant son visage sur les pièces de monnaie, eh bien, elle a l’air franchement moche. Mais, bien sûr, ces portraits sur pièces ne sont que des icônes; pas supposé être une représentation réaliste du visage de la reine. Nous pouvons donc continuer à imaginer Cléopâtre avec le visage d’Elizabeth Taylor, qui l’a interprétée dans un vieux film hollywoodien.

Maintenant, à propos de Placidia, c’est le même problème que pour Cléopâtre. Si Placidia avait la même apparence que sur certaines pièces de monnaie, eh bien, heu …… nous pourrions peut-être avoir pitié du pauvre Athaulf qui a dû l’épouser. Mais différentes pièces montrent des faces différentes pour Placidia; on peut donc raisonnablement être sûr que, dans la plupart des cas, celui qui a réalisé le portrait n’a jamais vu le visage de l’impératrice.

En fin de compte, le portrait le plus proche de Placidia est un médaillon en or; l’un des couples, l’autre montrant son demi-frère, Honorius. Je pense que nous pouvons dire que cela nous donne au moins une idée de ce à quoi ressemblait Placidia. En le regardant, on voit qu’elle avait des traits fins et un cou mince sous sa coiffure élaborée. Certes, nous avons de bonnes raisons de l’imaginer comme une belle femme; après tout, sa mère, Galla, avait été qualifiée de «femme la plus belle de l’empire romain». En fin de compte, si vous aimez l’imaginer en tant qu’Audrey Hepburn jouant le rôle de la princesse dans ce vieux film, « Roman Holiday « Je dirais, pourquoi pas? »

Revenons donc au mariage impérial. Nous avons deux belles personnes qui se marient: Athaulf et Placidia, mais, bien sûr, cela ne peut pas être toute l’histoire. Ce que nous pouvons dire, c’est que les gens font des choses pour plusieurs raisons: parfois, par logique, parfois, ils agissent impulsivement. Mais n’oubliez pas que la vraie vie n’est pas un conte de fées. Vous savez que l’amour est une réaction chimique et que les réactions chimiques peuvent se poursuivre par elles-mêmes s’il existe un potentiel chimique qui les motive. Et, comme nous l’avons déjà dit, ce potentiel est ce que nous pouvons appeler le «destin» si nous le souhaitons. Et je pense que dans ce cas, il y avait un très fort potentiel qui poussait Athaulf et Placidia à réagir, à se marier.

Roi Arthur et Placidia

Maintenant, j’aimerais vous poser une question. Pouvez-vous penser à un autre personnage qui essayait de faire quelque chose de similaire à ce que faisait Placidia, juste pendant cette période? c’est-à-dire un Romain épousant un barbare? Il faut un petit saut d’imagination pour relier Galla Placidia à cette figure. Pensez-y un instant et le nom vous viendra à l’esprit. Ce nom que vous connaissez très, très bien: c’est le roi Arthur!

Oui, le roi Arthur, le héros légendaire. Nous ne pouvons pas dire avec certitude qu’il existait réellement. Au moins, les historiens disent qu’il n’existe aucune preuve de son existence. Mais cela ne signifie pas qu’il n’existait pas et s’il existait, il y avait une chance raisonnable qu’il soit un contemporain de Galla Placidia, au cours du Ve siècle. À cette époque, la Grande-Bretagne avait cessé de faire partie de l’empire romain et il est probable que Placidia n’ait jamais appris le nom d’un petit roi barbare – Arthur – qui dirigeait une partie d’une île isolée du nord. Arthur, de son côté, ne savait sûrement pas grand chose des événements qui se déroulèrent dans le lointain empire romain. Mais curieusement, Arthur et Placidia – contemporains ou non – ont peut-être suivi le même chemin dans leur vie.

Vous savez que le cœur du cycle arthurien est l’amour du roi Arthur et de la reine Guillaumeévère. La façon dont nous interprétons souvent l’histoire est qu’Arthur était romain et que Guinevere était britannique (en fait, gallois). Vous avez peut-être vu le film «King Arthur», celui qui est sorti en 2004. Il se termine avec la scène du mariage d’Arthur et de Guinevere. C’est une scène incroyablement belle et elle symbolise tout le thème du film. C’est le mariage non seulement d’un homme et d’une femme, mais de deux civilisations. Ainsi, leur mariage implique la fusion de la culture romaine et britannique. Cela se passait en Grande-Bretagne plus tôt que dans le reste de l’Europe car là-bas, l’empire romain avait déjà cessé d’exister au 4ème siècle de notre ère.

Je vous parle de ce film juste pour montrer comment nous pouvons encore nous «sentir» beaucoup à propos d’un âge aussi lointain que le Ve siècle. Le cycle arthurien imprègne encore notre culture aujourd’hui même si, comme je l’ai dit, nous ne pouvons même pas être sûr qu’un roi nommé Arthur ait jamais existé. Mais le cinquième siècle a été un grand générateur de légendes. Pensez au Nibelungenlied , la saga des Nibelungs. Vous connaissez cette histoire. vous connaissez les noms des personnages: Siegfried, Hagen, Kriemhild. Il date de la même période, au Ve siècle de notre ère, et fait écho à des événements de cette époque, notamment la présence dans l’histoire de personnages historiques, tels que Attila le Hun, également contemporain de Galla Placidia.

Il est curieux que parmi ces personnages, celui pour lequel nous possédions le plus de données historiques, Galla Placidia, soit celui qui n’a pas généré de poèmes épiques. Je suis un peu désolé pour Placidia à cause de cela, mais c’est tout. Je pense que c’est parce que la civilisation empêche la créativité. Stilicho, le père adoptif de Placidia, était assez riche pour pouvoir garder un poète de maison, Claudian, qui était un « panégyrist »; quelqu’un dont le travail était de chanter les actes de ses maîtres. Et Claudian a fait exactement cela; il a écrit des poèmes louant Stilicho et les membres de sa famille, mais presque personne ne se souvient de ces poèmes aujourd’hui. Alors que j’étudiais l’histoire de Placidia, j’ai fait un effort honnête pour lire les poèmes de Claudian. J’ai trouvé qu’il est raffiné, intelligent, cultivé et incroyablement banal. Et quand je dis «banal», je veux dire vraiment idiot. Vous savez, Claudian me semble être quelque chose d’assez différent de notre publicité télévisée: c’est intelligent et souvent époustouflant au point de vue visuel, mais au final, il s’agit simplement de manger des hamburgers. En guise de note, Claudian mentionne une fois Placidia, enfant, tout vêtue d’or, lors du couronnement impérial de ses demi-frères. Nous avons un aperçu de ce temps si lointain que même un petit détail doit être préservé autant que possible.

Reine des Goths

En épousant Athaulf, Placidia aurait peut-être tout simplement cédé à l’inévitable. comme c’était son style typique. Mais en suivant son destin, Placidia peut aussi avoir eu un plan spécifique; elle avait sûrement le moyen de saisir une occasion quand elle en voyait une. Vous voyez, elle était une princesse romaine et elle avait le potentiel de devenir impératrice. Elle ne pouvait pas faire cela tant que son demi-frère, Honorius, était en vie, mais Honorius était sans enfant. Donc, Placidia devait avoir quelque chose à l’esprit quand elle a appelé son fils « Théodose », du même nom que son grand-père, Théodose « Le Grand ». Il semble clair que l’idée de Placidia n’était rien de moins que de reprendre le trône de son demi-frère , Honorius, et en commençant une dynastie gothique-romaine qui aurait gouverné l’Empire. Un plan audacieux, si jamais il y en avait un.

Mais il y avait bien plus dans les plans de Placidia que de diriger un empire. Vous voyez, le cinquième siècle ressemble à notre époque pour de nombreuses raisons; l’un était les grandes migrations. C’était une époque où les gens marchaient sans cesse, à la recherche d’un lieu où s’installer, ce qui donnait lieu à de nombreux contrastes, batailles et guerres. Pour les Romains, les personnes entrées dans leur empire étaient des envahisseurs ou, dans certains cas, des immigrés; c’est ce que signifiait le terme « barbare »: simplement « étranger ». Légaux ou illégaux comme ils pourraient l’être, ils étaient soupçonnés d’être des immigrants – comme aujourd’hui, nous regardons nos immigrants. À cette époque, comme aujourd’hui, il y avait des gens qui voulaient renvoyer les immigrants chez eux ou tout simplement s’en débarrasser d’une manière ou d’une autre. Mais ce n’était pas facile et, comme nous l’avons vu, les immigrés étaient devenus assez nombreux et suffisamment puissants pour pouvoir renverser Rome. Les Romains auraient donc dû apprendre à vivre avec leurs immigrants barbares; mais à l’époque de Placidia, beaucoup de Romains ne pouvaient tout simplement pas renoncer à l’idée qu’ils devaient faire cela. Comme je l’ai dit, il y a des similitudes remarquables avec notre époque!

En un sens, il s’agissait d’une grosse réaction chimique: les deux «réactifs», les barbares et les romains, s’étaient réunis lors de l’hiver 405, lorsque les fortifications de la frontière de l’Empire s’étaient effondrées. Maintenant, les réactifs ont été mélangés, la réaction était en cours. Cela ne pouvait pas être arrêté et l’idée de Placidia était de le favoriser. Encore une fois, nous voyons son style: ne combattez pas l’inévitable, laissez-le arriver. Dans ce cas, l’inévitable signifiait prévoir quelque chose qui, dans l’histoire actuelle, prendrait plusieurs siècles: la fusion des peuples romain et allemand en Europe. Placidia prenait cette fusion en épousant un barbare et en lui donnant un enfant. Selon les chroniqueurs, c’est elle qui a convaincu son mari, Athaulf, de cette idée. Athaulf aurait déclaré avoir initialement prévu de détruire Rome et les Romains, mais après avoir rencontré Placidia, il voulait vivre en paix avec eux. C’est peut-être une histoire de fantaisie, mais cela nous donne une idée de ce qui se passait dans l’esprit des personnages de cette histoire.

Il serait bon, à ce stade, de dire qu’Athaulf et Placida vécurent heureux et que leur fils, Théodose, devint empereur des Romains et, en même temps, roi des Goths. Mais les choses ne se sont pas passées ainsi, bien sûr. C’était un beau rêve, mais aussi un impossible.

La situation militaire était en train de changer. Les Romains avaient réussi à reconstruire une armée sous la direction d’un nouveau commandant en chef: Constance. Il semble avoir été un général compétent. Il n’a jamais mené de grandes batailles, mais il a presque toujours obtenu ce qu’il voulait. Les Wisigoths ont commencé à sentir la pression et ont dû quitter le sud de la France pour s’installer en Espagne. Leur retraite devait être plutôt précipitée puisqu’ils devaient abandonner Attale, l’usurpateur qui avait chanté lors du mariage de Placidia. Il a été capturé par Constance et envoyé à Ravenne, où il a subi l’humiliation d’avoir la main coupée avant d’être envoyé en exil.

En Espagne, les Wisigoths se sont installés à Barcelone, qui était à l’époque une place forte. Là, tout s’est mal passé. Le petit Théodose est mort avant d’avoir un an. Ensuite, Athaulf a été tué dans un complot. C’est peut-être à cause de la perte de prestige qu’il a subie du fait de sa retraite du sud de la France. Certes, il y avait des Wisigoths beaucoup plus agressifs qu’Athaulf dans la façon dont ils pensaient qu’ils devraient traiter avec les Romains; il pourrait bien y avoir eu quelque chose comme un «parti de guerre». Le nouveau roi était l’un d’entre eux. Il s’appelait Sigeric et, pour vous donner une idée de ce qu’il avait en tête, laissez-moi vous dire qu’il a forcé Placidia à marcher pendant des kilomètres à pied, tout en la suivant à cheval. Heureusement, comme je l’ai dit, elle était forte et en bonne santé.

Mais Sigeric a statué pour une semaine seulement; Je pense que les Goths avaient peur de ce qu’il comptait faire – et correctement. Comme je l’ai dit, les Romains étaient maintenant beaucoup plus forts qu’ils ne l’avaient été lors du siège de Rome. Ainsi, quelqu’un s’est débarrassé de Sigeric et un nouveau roi, plus diplomatique, a été installé – un nommé Wallia. Le nouveau roi entama des négociations avec Constance et, finalement, il renvoya Placidia à Ravenne en échange de nourriture et d’un traité de paix.C’était la fin du temps de Placidia avec les Goths. Toute sa vie, elle conserva le titre de «Reine des Goths», mais elle ne serait plus jamais avec eux.

Galla Placidia: l’impératrice

L’histoire de Galla Placidia semble avoir été conçue dès le début comme l’intrigue d’un film d’aventure. Il y a beaucoup d’événements et ça bascule comme une montagne russe. Donc, nous avons vu que Placidia a commencé comme une princesse, puis elle a été prisonnière des Goths, puis elle est devenue leur reine, puis elle est redevenue leur prisonnier. Une série d’oscillations qui devait durer un certain temps.

Avec Placidia de retour à Ravenne, les choses ont encore changé. Il semble que Constance ait quelque chose en tête chez elle; en fait, il était peut-être l’un de ses premiers prétendants. Quoi qu’il en soit, les deux se sont mariés peu après leur arrivée à Ravenne. Nous ne pouvons pas dire si Placidia était contente de cela mais, comme d’habitude, elle n’a pas combattu l’inévitable et elle a su saisir les occasions quand elle en a vu une. Le couple eut deux enfants et, plus tard, Constance, en tant que mari d’un membre de la famille impériale, réussit à être élevé au titre de «coempereur» de l’empire d’Occident. À ce stade, Placidia a obtenu le titre de  » Augusta « . Ce n’était pas exactement le même titre que “ Imperator”Qui signifie“ commandant ”et a à voir avec la direction des armées. Mais, à toutes fins pratiques, elle était impératrice de Rome. Tu vois? Un grand coup vers le haut de la montagne russe.

Maintenant, il y a beaucoup à dire sur la vie de Placidia en tant qu’Impératrice et les montagnes russes vont subir encore quelques hauts et bas. Mais permettez-moi de revenir rapidement à l’histoire car, comme vous l’avez peut-être entendu dire, «l’art de l’ennui consiste à tout raconter». Ainsi, Constance est mort quelques mois après avoir été élevé à la Pourpre impériale et la situation à Ravenne a évolué querelle où Honorius et Placidia, empereur et impératrice, ont commencé à se comporter comme les personnages de vieux films occidentaux; vous savez, quand ils disent, « cette ville n’est pas assez grande pour nous deux. »

Il y a beaucoup de détails curieux sur le combat d’Honorius contre Placidia. L’une est que Placidia a été accusée d’inceste avec son demi-frère; cela a peut-être été une mauvaise presse contre elle, mais, qui sait, peut-être avait-elle utilisé tous les moyens dont elle disposait pour essayer de le contrôler. C’est une facette curieuse de la personnalité de Placidia, étant donné qu’elle était une fervente catholique et qu’elle a toujours été considérée comme une épouse exemplaire et une veuve chaste. Était-ce vrai ou faux? Nous ne saurons jamais. Ensuite, il est fait mention des gardes du corps gothiques de Placidia. Ils l’accompagnaient depuis qu’elle était reine des Goths (ce qu’elle était toujours – elle n’a jamais voulu abandonner ce titre!). La bagarre a donc été rude dans les rues de Ravenne et, quel que soit le courage des gardes du corps de Placidia, son frère Honorius a réussi à prendre le dessus.

Et nous avons ici une autre chute des montagnes russes. Placidia, chassé de Ravenne, ne put se réfugier qu’à Constantinople; la capitale de l’empire oriental. Là, son neveu était devenu empereur avec le nom de Theodosius II. Placidia arriva devant lui avec un peu plus que les vêtements qu’elle portait. Mais les montagnes russes remontèrent à nouveau: pendant que Placidia était là, Honorius mourut et un usurpateur prit sa place. À ce stade, Théodose II pensait qu’il ne pouvait pas perdre l’empire d’Occident au profit de sa dynastie; il a donc donné à Placidia toute une armée pour retourner en Italie et reconquérir Ravenne. C’était mauvais pour l’usurpateur; le pauvre gars n’avait aucune chance. Il a été vaincu, capturé, a eu une main tranchée, puis il a été promené sur un âne et finalement décapité. Nous ne savons pas si Placidia a commandé tout cela elle-même,mais c’étaient des temps difficiles et si vous vouliez être empereur (ou impératrice), vous deviez prendre les risques. De toute façon, personne n’a jamais dit que Placidia était Mme Nice Girl.

Puis, en 425 après JC, Placidia était responsable à Ravenne et elle a pris le titre d’Augusta pour elle-même, bien que théoriquement au nom de son fils, Valentinian. C’était la fin de sa montagne russe dans sa vie – plus de hauts et de bas à partir de maintenant. Elle devait gouverner en tant qu’impératrice pendant 12 ans et elle conserva une forte influence à la cour en tant qu’impératrice mère pendant encore 13 ans. jusqu’à sa mort, en 450 après JC, lorsqu’elle avait 62 ans.

Gouverner un empire.

Maintenant, jouons un petit jeu, un jeu auquel, je pense, nous avons tous joué dans nos esprits. Si vous étiez le souverain absolu du monde, l’empereur de la Terre, que feriez-vous pour résoudre les problèmes du monde? Je suis sûr que vous avez beaucoup d’idées à mettre en pratique. vous savez comment éliminer la faim, réduire la pollution, mettre fin au réchauffement climatique, rendre tout le monde heureux – tout cela. Bien sûr, ce n’est qu’un rêve pour nous, mais il y avait des gens dans le passé qui avaient vraiment un pouvoir énorme entre leurs mains. Pas dans le monde entier, bien sûr, aucune personne ne l’a jamais dirigée. Mais il existait des peuples qui dirigeaient des parties importantes du monde et leur pouvoir était absolu et non soumis à des règles. Les empereurs romains de la dernière période de l’empire étaient de ce genre. Ils ont été appelés porphyrogeniti, «Nés dans le pourpre», ils étaient des dirigeants semi-divins. Vous savez, si vous étiez empereur à cette époque, vous ne pourriez pas tourner la tête à gauche ou à droite en marchant; vos sujets ne pourraient vous parler que si vous les abordiez en premier, vous deviez toujours porter des vêtements lourds, et Dieu sait ce que le protocole impérial vous imposerait de plus. Il y a un détail curieux à propos de Constance, le deuxième mari de Placidia, qui a dit que devenir empereur avait été une expérience terrible pour lui: trop de protocole! C’était le prix du pouvoir absolu.

En réalité, le «pouvoir absolu» est une exagération. Galla Placidia, comme tout empereur avant et après elle, avait des limites à ce qu’elle pouvait faire. L’une de ces limites était qu’elle ne pouvait pas diriger elle-même des armées. Elle devait compter sur des généraux et c’était un gros problème: comme cela se produit toujours dans l’histoire, les généraux à succès ont tendance à prendre tout le pouvoir pour eux-mêmes et, bien sûr, les généraux sans succès sont totalement inutiles. Ainsi, durant sa carrière en tant qu’impératrice, le principal problème de Placidia était de contrôler ses généraux en établissant un équilibre entre eux. L’un de ces généraux s’appelait Aetius, vous avez peut-être entendu son nom. C’était un personnage, il était Romain, mais il avait été élevé avec les Huns. Ils étaient donc ses alliés et ils se battraient pour lui quand il en aurait besoin (même s’il n’avait pas besoin de les payer).Mais Aetius était également le général qui dirigeait l’armée qui empêcha Attila le Hun d’envahir l’Europe lors de la célèbre bataille de Châlons, en 452 après JC. Ainsi, Aetius et Placidia étaient souvent en désaccord mais, dans l’ensemble, ils ont réussi à s’entendre. Après la disparition de Placidia, son fils, Valentinian, a tué Aetius, en répétant l’erreur commise plus tôt par Honorius avec Stilicho. En tuant son meilleur général, Valentinian a presque détruit l’empire. Mais c’est une autre histoire.Valentinian a presque détruit l’empire. Mais c’est une autre histoire.Valentinian a presque détruit l’empire. Mais c’est une autre histoire.

Donc, l’histoire de Placidia en tant qu’impératrice prendrait un livre entier, mais, comme je l’ai dit, le secret de l’ennui est de tout raconter, alors disons simplement que Placidia a réussi à maintenir l’Empire plus ou moins ensemble tant qu’elle était impératrice. L’une de ses réalisations a été d’assurer l’approvisionnement en grain de l’Afrique à Rome. C’était en dépit du fait que l’Afrique du Nord avait été prise par les Vandales; oui, mais ils ont continué à expédier des céréales à Rome aussi longtemps que Placidia était impératrice. Après la mort de Placidia, ils ont cessé d’envoyer du grain et pas seulement cela. ils ont pris Rome et l’ont saccagée en 455 après JC. Je pense que cela signifie que Placidia a fait la différence tant qu’elle était à Ravenne; elle gouvernait vraiment l’Empire; elle n’était pas qu’une poupée vêtue de vêtements coûteux.

Mais, de notre point de vue, nous savons que l’empire occidental était condamné et qu’il disparaîtrait quelques décennies après Placidia. La question que nous pouvons nous poser est de savoir si elle a compris que l’empire allait tomber. Si elle l’a fait, qu’a-t-elle fait pour éviter cela? Pensez à être à sa place: si vous étiez Placidia, que feriez-vous pour sauver l’Empire?

Voyons donc si nous pouvons comprendre dans quel type de problèmes se trouvait exactement l’empire romain d’Occident à l’époque de Placidia. Nous avons déjà dit que les empires ressemblent aux réactions chimiques et que les réactions chimiques disparaissent quand ils ne disposent plus de réactifs. Au 5ème siècle, l’Empire romain était à court de réactifs. Il avait augmenté avec les bénéfices tirés des campagnes militaires, mais il avait atteint ses limites vers le IIe siècle. Sans plus de conquêtes faciles en vue, l’Empire devait vivre de ses propres ressources et il n’a jamais vraiment appris à le faire. L’empire, tout simplement, ne pouvait pas taxer ses sujets assez haut pour supporter les troupes qu’il gardait. À maintes reprises, l’Empire continuait de dépenser plus qu’il ne pouvait se permettre pour se défendre. C’est typique des empires de toute l’histoire:les empires se détruisent en dépensant trop pour leur appareil militaire.

Gérer une grande structure est difficile et nous avons tendance à le faire mal; tout un empire peut être un cas particulièrement difficile. Pour bien le faire, il faudrait utiliser une méthode que j’ai déjà mentionnée: la dynamique du système; qui est une façon de décrire les systèmes et la relation entre les différents éléments qui les composent. Mais il est rare que les gens puissent comprendre les systèmes de cette façon. Ce qui se passe à la place, c’est que, dans la plupart des cas, nous comprenons quels sont les points critiques (« leviers ») qui causent des problèmes, mais nous avons tendance à agir en conséquence. C’est quelque chose que nous avons appris à notre époque avec Donella Meadows (comme Placidia, une femme forte, bien que pas une impératrice) qui nous a beaucoup appris sur la dynamique du système. C’est une tendance très générale: nous tirons presque toujours les leviers dans la mauvaise direction et nous aggravons les problèmes que nous essayons de résoudre.Cela est même trop clair pour le cas de l’empire romain, du moins de notre point de vue. Au cours de la phase de déclin, les empereurs romains ont eu du mal à protéger l’Empire des invasions barbares et ont compris que leur problème était qu’ils ne disposaient pas de suffisamment de ressources pour le faire. Mais leur réponse était toujours la mauvaise: ils essayaient sans cesse de lever le plus de troupes possible. C’était une idée contre-productive: chaque fois que les Romains combattaient les Barbares, ils pouvaient gagner ou perdre, mais chaque bataille rendait l’Empire un peu plus pauvre et un peu plus faible. L’empire utilisait des ressources qui ne pouvaient pas être remplacées; ressources non renouvelables, comme on dirait aujourd’hui.Les empereurs romains avaient du mal à protéger l’Empire des invasions barbares et comprenaient que leur problème était qu’ils ne disposaient pas de suffisamment de ressources pour le faire. Mais leur réponse était toujours la mauvaise: ils essayaient sans cesse de lever le plus de troupes possible. C’était une idée contre-productive: chaque fois que les Romains combattaient les Barbares, ils pouvaient gagner ou perdre, mais chaque bataille rendait l’Empire un peu plus pauvre et un peu plus faible. L’empire utilisait des ressources qui ne pouvaient pas être remplacées; ressources non renouvelables, comme on dirait aujourd’hui.Les empereurs romains avaient du mal à protéger l’Empire des invasions barbares et comprenaient que leur problème était qu’ils ne disposaient pas de suffisamment de ressources pour le faire. Mais leur réponse était toujours la mauvaise: ils essayaient sans cesse de lever le plus de troupes possible. C’était une idée contre-productive: chaque fois que les Romains combattaient les Barbares, ils pouvaient gagner ou perdre, mais chaque bataille rendait l’Empire un peu plus pauvre et un peu plus faible. L’empire utilisait des ressources qui ne pouvaient pas être remplacées; ressources non renouvelables, comme on dirait aujourd’hui.mais chaque bataille rendait l’Empire un peu plus pauvre et un peu plus faible. L’empire utilisait des ressources qui ne pouvaient pas être remplacées; ressources non renouvelables, comme on dirait aujourd’hui.mais chaque bataille rendait l’Empire un peu plus pauvre et un peu plus faible. L’empire utilisait des ressources qui ne pouvaient pas être remplacées; ressources non renouvelables, comme on dirait aujourd’hui.

Alors, n’y avait-il pas une solution aux problèmes de l’empire romain? Eh bien, il y en avait un si vous pensez en termes de dynamique de système. Il s’agit de tirer les leviers dans la bonne direction. En levant des troupes et en se battant, les empereurs romains tiraient les leviers dans la mauvaise direction. Ils ont dû inverser la direction: la solution n’était pas plus de troupes mais moins de troupes. Ce n’était pas une bureaucratie plus impériale, mais moins, pas plus un fardeau fiscal mais moins. À la fin, la solution était là et c’était simple: c’était le Moyen Âge.

Le moyen âge signifiait se débarrasser de la bureaucratie impériale suffocante; transformer les légions coûteuses en milices locales; avoir des gens qui paient des impôts localement, bref, transformer l’empire centralisé en une constellation décentralisée de petits États. Sans les terribles dépenses de la cour impériale et de la bureaucratie impériale, ces petits États ont eu la possibilité de reconstruire leur économie et d’entamer une nouvelle phase de prospérité, comme cela s’est passé au Moyen Âge. L’empire s’y rendait; c’était inévitable et on pourrait aussi bien favoriser cette route. Bien sûr, quand l’empire était encore fort et puissant, aucun empereur n’avait le pouvoir de dissoudre les légions, ni la bureaucratie impériale.Mais cela se produisait de toute façon au Ve siècle et ce qu’un empereur (ou une impératrice) aurait pu faire était de donner aux événements un petit coup de pouce dans la bonne direction. Ne combattez pas le changement, facilitez-le. C’est la manière de pousser les leviers dans la bonne direction. Placidia aurait-il pu faire cela? Incroyablement, peut-être qu’elle l’a fait.

Ce que Placidia pouvait faire en tant qu’impératrice, c’était principalement adopter des lois. L’Empire avait toujours une bureaucratie qui fonctionnait et les édits de Ravenne n’étaient donc pas ignorés, du moins dans les régions que l’Empire pouvait encore contrôler. La loi était donc le terrain de jeu de Placidia et elle a promulgué un certain nombre de lois, dont beaucoup existent encore dans le «Codex Theodosianus», un recueil de lois compilé pour le compte du neveu de Placidia, l’empereur d’Orient, Théodose le 2ème. Le Codex Theodosianus est une masse incroyable de données; il contient quelque 2500 lois. Cela vaut la peine d’y jeter un coup d’œil, car il contient de nombreuses allusions à ce qu’était la vie dans l’Empire romain à cette époque. Mais il est impossible d’approfondir ce sujet sans être un spécialiste en la matière, c’est trop. Alors, j’ai appris sur Placidia ‘Les lois de s principalement du rapport écrit par Stewart Oost, qui a écrit sa biographie en 1966.

Maintenant, comme je l’ai dit, la question est complexe et très souvent nous ne pouvons pas dire qui était exactement l’esprit derrière une certaine loi. Mais il semble y avoir une certaine logique dans ce que faisait la cour impériale de Ravenne. Cette logique ressemblait un peu à la politique de Mikhaïl Gorbatchev pour l’Union soviétique – appelons-le «empire soviétique». Gorbatchev a toujours refusé d’utiliser la force pour maintenir ensemble un empire qui se désintégrait, bien qu’il l’aurait pu. Il semble que la cour de Ravenne ait adopté la même approche pendant la première moitié du Ve siècle. L’Empire romain avait toujours une armée, qui aurait pu être utilisée pour tenter de détruire les nations barbares installées à l’intérieur des frontières de l’Empire. Mais cela n’aurait signifié que de gaspiller ces quelques ressources que l’Empire disposait encore. Cela aurait seulement grandement accéléré l’effondrement.

Il semble que Placidia a agi selon son style; soulagez l’inévitable, ne le combattez pas. Elle ne connaissait pas la dynamique du système, mais après tout, la dynamique du système n’est qu’un sens commun formalisé et il semble que Placidia en ait eu beaucoup. Nous constatons donc systématiquement la tendance à réduire le pouvoir de la cour impériale. Vous le voyez dans certains détails, comme lorsqu’elle a rendu au Sénat, à Rome, le cadeau en or que les sénateurs avaient coutume de présenter à l’empereur chaque année. Mais elle a fait beaucoup plus que cela. Placidia interdit aux colonis, les paysans liés à la terre, de s’enrôler dans l’armée. Cela a privé l’armée d’une de ses sources de main-d’œuvre et on peut imaginer qu’elle l’a beaucoup affaiblie. Une autre loi promulguée par Placidia autorisait les grands propriétaires fonciers à taxer eux-mêmes leurs sujets.Cela a privé la cour impériale de sa principale source de revenus. Tout cela ne signifiait qu’une chose: le Moyen Âge.

Si le but de Placidia était vraiment de mener l’Empire au Moyen Age, on peut dire qu’elle a réussi. Après son départ, l’Empire s’est effondré. Son fils, Valentinian, a réussi à se faire tuer quelques années après le décès de sa mère. Ensuite, Rome a été saccagée par les Vandales et ce fut un coup mortel. Pendant quelques décennies, il y avait encore à Ravenna des personnes qui revendiquaient le titre d’empereur occidental, mais nous nous moquons bien de leurs noms, tout comme leurs contemporains. Nous ne nous souvenons que du nom du dernier empereur, Romulus Augustulus, qui a été déposé en 476, et ce, simplement parce qu’il était le dernier. Après cela, c’était officiellement le Moyen Âge – la destination où l’Empire occidental se dirigeait de toute façon.

Ceci est juste une interprétation possible de ce que Placidia a fait et je suis le premier à dire que ce ne sont que des spéculations. Ces lois peuvent avoir été adoptées simplement parce que la Cour impériale a été obligée de le faire ou qu’elle n’avait pas d’autre choix. Et, bien sûr, nous ne saurons jamais ce qui s’est passé dans l’esprit de Placidia. Elle ne nous a laissé que quelques lettres qui ont miraculeusement survécu dans les archives du Vatican, mais rien que nous puissions utiliser pour pénétrer ses pensées intérieures. Nous pouvons seulement dire que rester avec les Goths, bien que juste pour quelques années, aurait pu lui ouvrir l’esprit suffisamment pour qu’elle puisse avoir une vision qu’aucun empereur, avant ou après elle, n’aurait pu avoir. Et ainsi elle a fait quelque chose qu’aucun empereur, avant ou après elle, ne pouvait faire. Poussez l’empire vers son destin, en réalisant son potentiel chimique, si vous voulez. En un sens, Placidia a été le catalyseur qui a rendu cela possible.

L’héritage de Galla Placidia

Maintenant, je vais vous demander un autre petit exploit d’imagination. Fermez à nouveau les yeux et imaginez quelque chose qui s’est passé il y a très longtemps. 15 siècles avant notre temps. Imaginez une jeune princesse. Imaginez qu’elle a vécu toute sa vie dans de beaux palais; qu’elle porte de magnifiques robes et des bijoux de luxe, qu’elle se promène dans des jardins clos, riches en statues et en fontaines; toujours protégé, toujours isolé, comme c’est le lot habituel des princesses. Et ensuite, imaginez-la dans une situation complètement différente: elle est quelque part dans les montagnes; autour d’elle, la lente et sinueuse colonne de wagons s’est arrêtée. La nation des Goths s’est arrêtée pour la nuit. Il fait froid la nuit d’un début d’hiver et les femmes ont allumé des feux de camp pendant que les guerriers sont assis et chantent leurs chansons.Ces grands guerriers sont chrétiens, mais ce sont des Ariens, tandis que la princesse est catholique, et cela fait toute la différence. Ensuite, il y a plus. Il est probable que dans l’un de ces wagons, ils portent toujours les statues de bois de leurs dieux païens: peut-être Hertha, la déesse de la terre, et peut-être d’autres dieux du feu et du tonnerre. Peut-être que les prières récitées pour ces anciennes divinités peuvent être entendues comme un murmure lointain dans la nuit. Placidia écoute ces chansons lointaines puis elle regarde les étoiles comme elle ne les a jamais vues. Ce sont les mêmes étoiles que nous pouvons voir aujourd’hui; faiblement, parce que nous avons sali notre ciel avec nos déchets. Mais Placidia voit ces étoiles dans un ciel de clarté qu’aujourd’hui nous ne pouvons même pas imaginer; le ciel d’un monde réduit à néant, ses villes dépeuplées, ses routes abandonnées,ses terres agricoles laissées à transformer en une forêt. Juste au cours de ces années, Rutilius Namatianus nous a donné une image inoubliable des lumières de Rome dans la nuit, lumières qu’il a vues pour la dernière fois alors qu’il quittait la ville pour se réfugier à Gallia. Mais autour de Placidia, il n’ya pas de lumière humaine, à part les feux allumés par les Wisigoths, et elle peut donc voir ce ciel fantastique.

Maintenant, bien sûr, ceci n’est que fantaisie, mais je vous mentionne les étoiles pour une raison. Vous voyez, j’ai dit que Placidia ne nous laissait presque rien en termes de mondes écrits. Du moins rien que nous puissions utiliser pour comprendre ce qu’elle pensait. Mais elle nous a laissé un message qui est peut-être encore plus clair qu’un journal écrit. C’est le mausolée qui tire son nom de Ravenne et c’est là que l’on peut trouver un triomphe des étoiles dans les mosaïques du plafond. De grandes étoiles brillantes et fantastiques qui nous rappellent un peu celles que Vincent van Gogh a peintes dans son célèbre tableau.

Vous savez, ces étoiles du mausolée de Placidia me rappelaient toujours « Noël », dans le sens où nous le célébrons aujourd’hui. Pas, bien sûr, la fête commerciale qu’elle est devenue de nos jours, mais l’atmosphère de la « scène de la nativité » qui est encore monnaie courante dans le sud de l’Europe et en Amérique du Sud. Bien sûr, dans le mausolée, vous ne trouverez pas l’enfant Jésus et même pas la Vierge Marie. Ces chiffres deviendraient monnaie courante beaucoup plus tard. À l’époque de Galla Placidia, le christianisme était quelque chose de différent de ce qu’il est pour nous. Mais il ne fait aucun doute que Placidia était un chrétien convaincu. elle était croyante et elle a toujours considéré le christianisme comme une partie importante de sa vie. Le mausolée fait partie de son attitude.

Bien entendu, personne ne peut dire que ces étoiles du mausolée de Ravenne sont là pour rappeler le voyage de Placidia avec les Wisigoths, mais je pense que nous pouvons prendre cette petite licence de création et voir ces étoiles en tant que telles. Comme je l’ai dit, c’est un moyen de se faire une idée du sujet dont nous discutons. Nous en avons besoin; vous voyez, je pourrais mentionner quelque chose que Marguerite Yourcenar dit dans ses «Mémoires d’Hadrien». Elle dit avoir eu un sentiment de parenté formidable avec l’empereur disparu depuis longtemps, alors qu’elle pouvait tenir dans ses mains un joyau que, très probablement, Hadrian avait eu entre ses mains, une fois. Nous n’avons pas de joyau que Placidia ait pu porter ou porter, mais nous avons ce bâtiment, son mausolée.

En réalité, le bâtiment de Ravenne n’est pas un « mausolée » au sens de quelque chose construit sur sa tombe. Il est raisonnablement certain que Placidia n’a jamais été enterré là-bas; elle est probablement morte à Rome et sa tombe a été perdue depuis longtemps. Nous ne pouvons même pas être sûrs que Placidia a joué un rôle dans la conception de ce bâtiment; c’est juste une tradition postérieure. Cependant, si la tradition existe, il faut que ce soit pour une raison quelconque et je pense que oui. À mon avis, ce bâtiment a été construit sous son influence. Il contient de nombreux détails qui sont absolument clairs pour moi. Donc, si vous entrez dans le mausolée, vous savez que vous vous promenez dans un endroit où Galla Placidia a marché. Et il y a plus: je peux vous dire que le mausolée est un message d’elle. Un message qui nous vient de ces temps reculés.

À l’heure actuelle, Placidia est presque une créature de l’univers mythique des dieux et des héros, tout comme Cassandra et Hélène de Troie. Pourtant, elle n’a pas encore disparu de la mémoire. Sa voix est faible, mais si nous écoutons attentivement, nous pouvons l’entendre. Et vous pouvez toujours l’entendre si vous allez voir ce petit bâtiment à Ravenne, son dernier message à nous. C’est simple et peu attrayant à l’extérieur, mais c’est un triomphe de couleurs à l’intérieur. C’est déjà un message en soi qui vient d’un âge où tout ce qui était beau devait être caché pour être sauvé de la destruction. Mais c’était là et cela pourrait plaire à ceux qui en ont la clé. Mais ce n’est pas que ça. Ce bâtiment est comme une femme qui peut vous montrer quelque chose d’intime, mais seulement si vous le méritez. Tout y a un sens; c’est dans les figures et les images qu’il contient:c’est son histoire, l’histoire de Placidia – ce bâtiment vous le racontera, mais seulement si vous le méritez.

Je vous ai dit que l’art de l’ennui consiste à tout raconter. Je ne vous expliquerai donc pas les détails de la décoration du bâtiment ni comment chaque détail correspond si bien à l’histoire de Placidia. Je vous laisse simplement imaginer cela et, si un jour vous avez une chance d’y aller et de visiter ce mausolée; faites-le en silence et écoutez. C’est une voix faible, mais vous pouvez l’entendre si vous faites attention. Après tout, un poète latin qui a vécu des siècles avant Placidia, Terence, a déclaré que « rien d’humain ne nous est étranger ». Placidia était l’un de nous.

En ses 62 ans de vie, Placidia était princesse, reine et impératrice. Elle a raisonnablement bien joué dans ces rôles et, pendant son règne en tant qu’Impératrice, l’empire occidental est resté relativement en sécurité et les Romains avaient la nourriture dont ils avaient besoin. Elle avait des défauts; pour sûr.Elle n’a pas réussi à sauver sa mère adoptive de la mort lorsqu’elle a peut-être eu l’occasion de le faire. Elle était impitoyable vis-à-vis de ses ennemis et sa façon d’être chrétienne a peut-être viré au bord du fanatisme. Mais elle a joué son rôle aussi bien qu’elle le pouvait en ces temps difficiles et elle a peut-être joué un rôle fondamental dans la fermeture d’une ère dans laquelle le concept même de «Empire romain» était devenu anachronique. Un arrêt de la dernière chroniqueuse, Cassiodorus, pourrait en dire long sur son règne, « trop ​​de paix », même s’il était censé être une critique. À la fin, c’était un être humain comme nous tous et elle suivait son destin, son potentiel chimique, si vous voulez.

Et, si le destin de Placidia était d’être l’impératrice, votre fille et votre garçon semblaient être des étudiants en chimie. Ensuite, mon destin – mon potentiel chimique, si vous voulez – est de vous apprendre la chimie. C’est ce que nous ferons la prochaine fois que nous nous rencontrerons dans cette salle de classe. Maintenant, merci de m’avoir écouté et nous pouvons partir et prendre ce café!

Cellule44 : Traduction sommaire avec les fautes et coquilles habituelles
Source : https://cassandralegacy.blogspot.com/2011/12/chemistry-of-empire-last-roman-empress.html
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